☝🏻 Le principe de parcimonie

Les « fondamentaux de l’esprit critique » sont de courts billets destinés à rappeler des notions clefs de la démarche scientifique.

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En sciences, lorsque plusieurs hypothèses sont disponibles pour expliquer un phénomène, il est plus sage de privilégier celle qui cadre le mieux avec ce que l’on sait déjà du fonctionnement du monde (et que l’on a déjà confirmé par ailleurs).

Il ne s’agit pas de privilégier l’explication la plus « simple », mais plutôt celle qui est la plus économe en éléments nouveaux. En d’autres termes, on préférera une hypothèse qui fait appel à des phénomènes précédemment connus, compris et expliqués, plutôt qu’un scénario qui se réfère à des entités nouvelles, vagues, ou encore mystérieuses (on parle d’hypothèse « coûteuse »).

Qui a brisé le vase ? (illustration : Les malices de Plick et Plock, Christophe/Georges Colomb, 1904)

Le chat, des extraterrestres, ou bien des gnomes de maison ? (illustration : Les malices de Plick et Plock, Christophe/Georges Colomb, 1904)

Un vase posé près de la fenêtre est tombé dans la cuisine. Rien ne prouve que ce ne soit pas un fantôme qui ait attaqué le vase, à moins que ce ne soit un rayon laser venu d’un vaisseau spatial extra-terrestre… mais l’hypothèse la plus économe reste encore la suivante : le vent, en poussant la fenêtre, a fait tomber le vase !

Bien sûr, si des faits précis viennent donner du crédit à une hypothèse plus « coûteuse », on pourra songer à abandonner l’hypothèse « économe » que l’on avait privilégiée. Mais il faut être sûr que ces preuves sont concluantes, et que toutes les précautions ont été prises pour garantir leur sérieux et leur validité !

 

Note : le principe de parcimonie est parfois évoqué sous le nom de « rasoir d’Occam » (ou « rasoir d’Ockham »), du nom d’un philosophe du XIVe siècle dont les écrits évoquent cette idée. La notion de « rasoir » peut renvoyer l’image d’une démarche efficace pour « trancher » entre deux hypothèses.

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